소시지로 장난친 물리학자에 비난 쇄도
2022-08-07 11:40

프랑스의 저명한 물리학자가 스페인산 소시지를 천체로 속여 적잖은 SNS 이용자를 낚았다. 논란이 확산되자 이 학자는 급히 사과했다.

에티엔 클라인(64) 박사는 이달 초 SNS에 프록시마 센타우리(Proxima Centauri)의 초고해상도 화상이라며 사진 한 장을 게재했다. 박사는 이 이미지를 지난 7월부터 본격적인 관측에 나선 차세대 심우주 탐사 장비 제임스웹우주망원경(JWST)이 찍었다고 주장했다.

사진과 함께 그는 “지구에서 약 4.2광년 떨어진 프록시마 센타우리를 잡아낸 JWST의 선명도는 대단하다. JWST는 우리에게 새로운 세상을 보여줄 것”이라고 설명했다.

프랑스 물리학자가 프록시마 센타우리라며 SNS에 올린 소시지 단면 <사진=에티엔 클라인 트위터>

이 별은 천문학계 관측이 활발한 천체 중 하나다. 센타우루스자리의 세 알파별 중 하나로, 알파 센타우리 A 및 알파 센타우리 B까지와 함께 연성계를 구성한다. 프록시마 센타우리는 태양을 제외하면 기구에서 가장 가까운 항성(4.22 광년 거리)이기도 하다.

특히 프록시마 센타우리를 공전하는 알파 센타우리 B는 해비터블 존, 즉 생명이 존재할 가능성이 꾸준히 제기돼 왔다. 언젠가 실행될지 모를 인류의 행성 이주 프로젝트의 후보 중 하나로 거론되고 있다.

비록 지구와 가깝지만 프록시마 센타우리는 적색왜성으로 몹시 어둡고 질량도 태양보다 훨씬 작다. 때문에 고해상도 사진은 존재하지 않는다. 허블우주망원경이 그간 촬영한 프록시마 센타우리는 기껏해야 작고 밝은 빛 덩어리일 뿐이다. 때문에 에티엔 클라인 박사가 게재한 큼직하고 또렷한 사진은 대번에 관심을 끌었다.

지구와 약 4.37광년 떨어진 알파 센타우리의 A별(왼쪽)과 B별. B별은 인류의 행성 이주 프로젝트 후보 중 하나다. <사진=NASA 공식 홈페이지>

다만 박사의 장난은 얼마 가지 않았다. 아무리 봐도 소시지 단면 같다는 반응이 줄을 잇자 에티엔 클라인은 “사실은 스페인 전통 소시지 ‘초리소’의 단면”이라고 털어놨다. 사진 게재 몇 십분 만에 그는 “프록시마 센타우리 사진은 제 장난”이라며 “권위주의적 주장이나 사진이 품은 자연스러움을 경계하고 의심하는 법을 배워야 한다”고 조언했다.

한편 미 항공우주국(NASA)는 지난달 중순 ‘시스틴(SISTINE, Suborbital Imaging Spectrograph for Transition region Iradient from Nearby Exoplanet host stars)’ 미션을 실시하고 알파 센타우리 A와 B를 원자외선 파장으로 관측한 바 있다. 여기서 얻은 데이터를 통해 NASA는 알파 센타우리 B의 특성을 파악하고 있다. 

정이안 기자 anglee@sputnik.kr 

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